Geheimnisse des Teenager-Gehirns:

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In den Teenagerjahren sind unsere Gehirne sowohl stärker als auch anfälliger als zu jeder anderen Zeit in unserem Leben. Sie sind mächtig, weil Teenager und Kinder mehr Synapsen haben – Verbindungen zwischen Gehirnzellen – als Erwachsene. So können Jugendliche mit weniger Aufwand wesentlich effizienter als Erwachsene lernen. Daraus ergibt sich eine große Chance – ein optimales Zeitfenster, in dem Teenager ihre kognitiven Stärken ausbauen und ihre Schwächen bearbeiten können.

Als Menschen beginnen wir mit einem Übermaß an Synapsen, sodass unser Gehirn mit zunehmendem Alter die Verbindungen wegschneidet, die wir nicht verwenden. Gleichzeitig, da wir Erfahrungen machen, neue Informationen erfahren oder an motorischen Aufgaben arbeiten, stärken wir die Verbindungen, die wir nutzen. Dieser Beschneidungs- und Bauprozess, der als synaptische Plastizität bezeichnet wird, ist bei Teenagern viel kräftiger als bei Erwachsenen.

Ich kann sehen, warum Teenager-Gehirne so mächtig sind. Warum sind sie anfällig?

Im letzten Jahrzehnt haben wir mehr über einen wichtigen Bereich der Anfälligkeit durch funktionelle Magnetresonanztomographie (fMRI) erfahren. Diese Technologie ermöglicht es uns, das Gehirn in Echtzeit zu betrachten und zu sehen, welche Regionen während bestimmter Gedanken oder Handlungen leuchten.

Wir wissen, dass in verschiedenen Regionen des Gehirns der Teenager noch keine starken Verbindungen von Seite zu Seite und von hinten nach vorne aufgebaut wurden. Die verschiedenen Regionen des Gehirns sind durch Axone miteinander verbunden, und ein Signal, das von einer Region des Gehirns in eine andere übergeht, ist in der Tat eine sehr lange Reise, verglichen mit der Entfernung, die ein Signal von einer benachbarten Gehirnzelle zur nächsten zurücklegt.

Durch die funktionelle MRI können wir sehen, ob sich Gehirnregionen aktivieren, wenn Jugendliche bestimmte kognitive Aufgaben wahrnehmen – mit anderen Worten, ob Regionen, die zusammen “feuern”, “miteinander verdrahtet” werden. Eine große Studie der National Institutes of Health beobachtete diese Aktivierung bei Menschen bis zum Alter von 21 Jahren und fand heraus, dass das Gehirn mit zunehmendem Alter Konnektivität von hinten nach vorne aufbaut. Die letzte Region, in der eine starke Verbindung aufgebaut werden kann, ist der Frontallappen, der erst im frühen Erwachsenenalter abgeschlossen wird.

Und was macht der Frontallappen? Es ist unser Sitz von Exekutivfunktion, Urteil, Empathie, Einsicht und Impulskontrolle. Eine der interessantesten Herausforderungen für Teenager ist, dass sie nicht in der Lage sind, auf ihren Frontallappen zuzugreifen, um sofort eine Entscheidung treffen zu können, wie Erwachsene dies tun können. Sie haben einen Frontallappen – sie benutzen ihn, wenn sie ihren schulischen Bewertungstest (orig. engl. SAT, Scholastic Assessment Test) machen und in ihrem Physikunterricht. Sie können jedoch nicht unbedingt darauf zugreifen, wenn sie durch eine Kreuzung fahren, und müssen eine Sekundenschnelle-Entscheidung treffen, um die Bremse zu treten, oder wenn sie entscheiden müssen, ob sie ihrem Impuls folgen möchten, auf das höchst störende Video online zu klicken oder wenn sie die Wahl haben, diese Droge zu probieren, weil ihre Freunde es ihnen sagen.

Viele Studien haben gezeigt, wie schwierig Teenager beim Zugang zum Frontallappen sind. Zum Beispiel haben Forscher am Dartmouth College Jugendliche und Erwachsene gebeten, auf Fragen zu antworten, ob bestimmte Aktivitäten (wie Schwimmen mit Haien, Haare verbrennen oder vom Dach springen) eine gute Idee sind. Die Jugendlichen brauchten mehr Zeit als die Erwachsenen, um zu antworten, und ihre Antworten aktivierten eine begrenzte Hirnregion; Sie schienen sich auf ihre Fähigkeit zu verlassen, eine Antwort zu “begründen”, während sich die Erwachsenen auf automatische mentale Bilder und eine viszerale Reaktion zu verlassen schienen.

Ein weiterer Grund der dazu führt, dass die Pubertät eine verletzliche Zeit sein kann, weil das Teenager-Gehirn sehr beeindruckbar und erregbar ist, weil es so viele Synapsen hat und Synapsen wachsen, indem sie angeregt und eingeschaltet werden. Das heißt, gute Erlebnisse hinterlassen viel schneller Spuren – aber auch schlechte Erlebnisse. Die klinische Forschung zeigt, dass Alkoholkonsum, Drogenmissbrauch und Stress bei Jugendlichen tendenziell stärker wirken als bei Erwachsenen. Sucht ist eigentlich eine Form synaptischer Plastizität. Wenn ein Belohnungskreislauf wiederholt einem Medikament ausgesetzt wird, beginnt dieser Kreislauf, stärkere Synapsen aufzubauen. Leider kann der Teenager stärker süchtig werden als der Erwachsene und es ist viel schwieriger, diese Abhängigkeit später zu vermeiden.

Frustrierte Eltern und Lehrer sagen oft: “Was hat er gedacht? Wie kann dieser wirklich kluge Schüler etwas so Dummes tun?” Nun, das liegt zum Teil daran, dass die Verbindungen der Jugendlichen zu ihren Frontalrinden noch im Aufbau sind. Wenn wir die Biologie verstehen, die hinter frustrierendem Verhalten steckt, könnten wir etwas geduldiger werden. Es ist nicht so, dass Kinder unglaublich lästig oder rücksichtslos sein wollen; Sie haben diese Entscheidungsfähigkeit einfach nicht entwickelt. Sie sind jedoch unabhängig genug, um in sehr prekäre Situationen geraten zu können. Sie können fahren, sie können Orte ohne Erwachsenen besuchen – daher sind sie potenziell gefährdet.

Diese Kombination aus erregbaren Synapsen und einer schleppenden Verbindung zu ihren Urteilszentren im frontalen Kortex, kombiniert mit Hormonen, macht Jugendliche sehr emotional. Der Hauptbereich unseres Gehirns, der die Emotionen und das sexuelle Verlangen steuert, das limbische System, befindet sich hinter dem Frontallappen. Es baut also frühere Verbindungen auf als der Frontallappen. Die Schwelle der Jugendlichen für die Aktivierung von Emotionen ist niedrig. Studien haben zum Beispiel gezeigt, dass, wenn Sie Menschen eine Reihe von Gesichtern mit unterschiedlichen Emotionen zeigen, die Gehirne von Kindern und Erwachsenen weniger gehemmt sind als die von Jugendlichen. Und da Teenager auch nicht die emotionale Regulationsfunktion einer starken Frontallappen-Verbindung haben, werden Emotionen während der Teenager-Jahre potenziell mehr Verhalten bewirken als zu jeder anderen Zeit im Leben.

Wenn verstärkte Emotionen und mangelnde Impulskontrolle normale Bestandteile eines Jugendlichen sind, wie können Pädagogen Jugendliche identifizieren, die möglicherweise ernsthafte psychische Probleme oder emotionale Probleme haben?

Für Pädagogen ist es interessant zu wissen, dass einige psychische Erkrankungen, wie Schizophrenie, bipolare Störungen und Depressionen, in der Regel zwischen Mitte und Ende des Teenage-Alters und Anfang der 20er aufblühen. Überraschenderweise müssen wir in vielen Fällen ein reifes Gehirn haben, um eine psychische Erkrankung “haben” zu können. Diese Stimmung und affektiven Störungen haben eine abnormale Funktion der Frontallappen zur Folge. Wenn die Frontallappen noch nicht fest mit dem Rest Ihres Gehirns verbunden sind, manifestieren Sie kaum eine erwachsene Schizophrenie. Sie haben vielleicht ein Gen oder ein Merkmal, das eine dieser Krankheiten verursachen wird, aber als Kind erscheinen Sie völlig normal.

Festzustellen, dass ein Kind Probleme hat, wird zunehmend schwieriger mit sozialen Netzwerken und der Art sozialer Isolation, die das Internet in unserem Leben schafft. Sogar normale Kinder mögen sozial isoliert erscheinen. Möglicherweise interagieren Eltern nicht mehr so häufig mit ihren Kindern wie noch vor einigen Jahrzehnten. Die Kinder kommen von der Schule nach Hause, schließen die Tür und bleiben den ganzen Abend in ihrem Zimmer. Oft verbringen Lehrer mehr Zeit mit den Kindern als ihre Eltern, daher denke ich, dass Lehrer heutzutage unter Umständen wachsam sein müssen, um Warnzeichen zu beobachten.

Wenn es zu einem extremen Gewichtsverlust oder einer Gewichtszunahme kommt, wenn das Kind in der Schule unordentlich aussieht oder plötzlich viel schläft, wenn es so aussieht, als würden es Substanzen missbrauchen, sind dies alles Warnsignale dafür, dass Sie mit mehr als nur mit einem launischen Teenager zu tun haben der gerade von seiner oder ihrer Freundin oder seinem Freund getrennt wurde.

Angst und verwandte Erkrankungen wie Anorexie, Zwangsstörung, Panikstörung und andere soziale Phobien sind in diesem Zeitfenster vorherrschend. Tatsächlich haben jüngste Berichte eine Angstsepidemie bei Jugendlichen festgestellt. Wir sollten es zur Kenntnis nehmen, wenn sich ein Teenager von den täglichen Aktivitäten zurückzieht und zögert, neue Erfahrungen zu machen. Oder sie können in die entgegengesetzte Richtung gehen und mehr Risikobereitschaft zeigen, wie zum Beispiel mit Drogenexperimenten, um ihre Ängste abzulehnen. Sie können auch körperliche Symptome wie Kopfschmerzen, Bauchschmerzen, Müdigkeit oder Hyperventilation erleiden.

Was sind die wahrscheinlichen Ursachen dieser Angstsepidemie und wie manifestiert sich diese körperlich im Gehirn?

Das Leben unserer Teenager ist heutzutage sehr intensiv. Ich mache das Internet teilweise dafür verantwortlich. Soziale Medien können eine Stressquelle sein, die junge Menschen über den Rand schieben kann. Ich gebe auch unserer hyperkompetitiven Kultur die Schuld, in der Eltern glauben gemacht werden, sie seien nachlässig, wenn sie ihr Kind am Ende des Tages nicht in mehreren außerschulischen Aktivitäten und in Talentbildungskursen haben und nicht erkennen, dass Kinder auch eine Auszeit brauchen.

Ich denke, Schlafentzug spielt eine Rolle. Schlaf ist für die psychische Gesundheit von entscheidender Bedeutung – insbesondere für Jugendliche, deren Gehirn so aktiv ist. Die biologischen Uhren von Teenagern sind normalerweise darauf ausgerichtet, spät einzuschlafen und spät aufzustehen. Zum einen wird Melatonin, ein Hormon, das benötigt wird, um den Schlaf zu induzieren, bei durchschnittlichen Teenagern zwei Stunden später freigesetzt als bei durchschnittlichen Erwachsenen, so dass sie erst gegen Mitternacht schläfrig werden. Wenn wir sie um 6 Uhr morgens wecken, ist es, als würde man einen Erwachsenen um 3 oder 4 Uhr morgens wecken. Das ist nicht gut fürs Lernen und sicherlich nicht für Angst und Stress.

Studien haben gezeigt, dass Stress während der Teenager-Jahre dauerhafte Auswirkungen haben kann. Obwohl ein Teenager körperlich erwachsen sein kann, ist sein Gehirn noch nicht erwachsen. Es baut sich immer noch selbst auf. Jeden Tag baut es etwas. Ganz gleich, ob es sich um chronisches Rauchen handelt, Binge-Drinking-Episoden oder Stress – negative Erfahrungen können die Entwicklung des Gehirns hemmen. Und Sie können diese Entwicklungsmöglichkeit nie wieder bekommen. Deshalb ist dies eine so sensible Zeit.

Kann es den Jugendlichen helfen, ihnen die Fakten über das, was mit ihrem Gehirn passiert zu geben, damit sie besser mit diesen Emotionen und Stress umgehen können? Welche Rolle können Schulen spielen, wenn sie diese Informationen erhalten?

Diese Generation junger Menschen hat tatsächlich einen gewissen Respekt für Daten und Informationen. Sie sind im Informationszeitalter aufgewachsen und datengetrieben. Ich glaube also, dass Sie ihnen Kraft geben können, indem Sie ihnen Fakten geben.

Sie sind an dieser Stelle auch von sich selbst fasziniert. Und das sollten sie sein. Die Adoleszenz ist eine Zeit, um Ihre Identität herauszufinden und wer Sie den Rest Ihres Lebens sein werden. Sie sind sehr daran interessiert zu erfahren, warum sie das tun, was sie tun – und sie sind oft genauso verwirrt wie die Erwachsenen.

Es ist eine Erleichterung für sie, zu wissen, dass Biologie hinter ihrem Verhalten steht. Für Eltern und Lehrer ist dies sicherlich eine Erleichterung. Wenn ich diese Informationen vorgelegt habe, haben Eltern und Lehrer immer wieder gesagt: “Oh, deshalb! Ich kann nicht wirklich viel dagegen tun, aber es hilft zu wissen, warum dieser Teenager so handelt.” Die Leute sollten sich nicht Vorwürfe machen, dass sie nicht viel über die Funktionsweise des Teenager-Gehirns wissen. Viele dieser Forschungen sind erst fünf Jahre alt. Es muss aus dem wissenschaftlichen Zeitschriften-Elfenbeinturm heraus und in das Leben der Menschen geraten.

Ich wünschte, dass jeder Teenager einen Kurs darüber absolvieren sollte, wie sein Gehirn arbeitet, damit er verstehen könnte, dass er sein Gehirn durch das baut, was er jeden Tag tut. Eine Entdeckung in diesem Bereich ist zum Beispiel, dass sich Ihr IQ während Ihrer Teenagerzeit ändern kann. Wir alle dachten, dass IQ eine angeborene Eigenschaft ist – dass Sie anhand von Tests herausfinden könnten, was Ihr IQ in der Grundschule ist, und das ist der IQ, mit dem Sie arbeiten. Nun, große Überraschung – nein. Bei einem Drittel der Menschen bleibt der IQ gleich, bei einem Drittel steigt er an, bei einem Drittel sinkt er. Viele junge Leute mögen nicht wie Gelehrte aussehen, aber in den Teenagerjahren könnten sie tatsächlich zu Gelehrten werden. Das ist nicht nur enorm wichtig für Pädagogen, sondern auch eine wichtige Information für Kinder.

Wenn Sie sich mit dem Gehirn auskennen, können Jugendliche einige ihrer Verhaltensweisen verstehen und erkennen, dass sich die Möglichkeit bietet, sich weiterhin positiv zu verändern. Selbst wenn ein Teenager so etwas wie Ladendiebstahl begeht, heißt das nicht, dass es das ist, wozu er bestimmt ist. Sie müssen sich nicht selbst in eine Schublade stecken; In weiteren sechs Jahren könnten sie völlig andere Menschen sein. Das ist eine hoffnungsvolle Nachricht für Teenager.

Dr. med. Frances E. Jensen ist Professorin und Vorsitzende der Abteilung für Neurologie an der Perelman School of Medicine der University of Pennsylvania. Sie ist die Autorin von The Teenage Brain: Ein Überlebensleitfaden für Neurowissenschaftler zur Aufzucht von Jugendlichen und jungen Erwachsenen (HarperCollins, 2015). Deborah Perkins-Gough ist Chefredakteurin von Educational Leadership.


Quelle:
http://www.ascd.org/publications/educational-leadership/oct15/vol73/num02/Secrets-of-the-Teenage-Brain@-A-Conversation-with-Frances-E.-Jensen.aspx

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Los secretos del cerebro adolescente

Durante la adolescencia, nuestros cerebros son más poderosos y más vulnerables que en cualquier otro momento de nuestras vidas. Son poderosos porque los adolescentes y los niños tienen más sinapsis (conexiones entre las células del cerebro) que los adultos. Así que los adolescentes pueden aprender mucho más eficientemente que los adultos, con menos esfuerzo. Eso crea una gran oportunidad, una ventana de tiempo óptima cuando los adolescentes pueden aumentar sus fortalezas cognitivas y trabajar en sus debilidades.

Como seres humanos, comenzamos con un exceso de sinapsis, por lo que a medida que envejecemos, nuestro cerebro poda las conexiones que no usamos. Al mismo tiempo, a medida que tenemos experiencias, aprendemos nueva información o trabajamos en tareas motoras, fortalecemos las conexiones que utilizamos. Ese proceso de poda y construcción, llamado plasticidad sináptica, es mucho más vigoroso en los adolescentes que en los adultos.

Puedo ver por qué los cerebros adolescentes son poderosos; ¿Por qué son vulnerables?

En la última década, hemos aprendido más sobre un área importante de vulnerabilidad a través de la imagen de resonancia magnética funcional, o fMRI. Esta tecnología nos permite mirar el cerebro en tiempo real y observar qué regiones se iluminan durante pensamientos o acciones específicas.

Sabemos que las diferentes regiones de los cerebros de los adolescentes aún no han construido conexiones sólidas de lado a lado y de atrás hacia adelante. Las diferentes regiones del cerebro se conectan a través de los axones, y para que una señal viaje de una región del cerebro a otra es realmente un viaje muy largo en comparación con la distancia que una señal viaja desde una célula cerebral adyacente a otra.

A través de la resonancia magnética funcional, podemos ver si las regiones del cerebro se activan entre sí cuando los adolescentes realizan tareas cognitivas específicas; en otras palabras, si las regiones que “disparan” juntas están “conectadas” entre sí. Un importante estudio realizado por los Institutos Nacionales de Salud observó esta activación en personas de hasta 21 años y descubrió que el cerebro desarrolla la conectividad desde la parte posterior hacia el frente a medida que envejecemos. La última región en construir una conectividad fuerte es el lóbulo frontal, y no se completa hasta la edad adulta temprana.

¿Y qué hace el lóbulo frontal? Es nuestra sede de la función ejecutiva, el juicio, la empatía, la percepción y el control de los impulsos. Uno de los desafíos interesantes que tienen los adolescentes es que no pueden acceder a su lóbulo frontal para tomar decisiones instantáneas de la misma manera que los adultos. Tienen un lóbulo frontal; lo usan cuando toman el SAT y en su clase de física. Pero no necesariamente pueden acceder a él cuando están conduciendo a través de una intersección y necesitan tomar una decisión de fracción de segundo para pisar el freno, o cuando deben decidir si seguir su impulso de hacer clic en ese video altamente perturbador en línea , o cuando se enfrentan a la opción de probar o no esa droga porque sus amigos les están diciendo que lo hagan.

Muchos estudios han demostrado la dificultad que tienen los adolescentes para acceder al lóbulo frontal. Por ejemplo, los investigadores de Dartmouth College pidieron a adolescentes y adultos que respondieran preguntas sobre si ciertas actividades (como nadar con tiburones, incendiarse el cabello o saltar desde el techo) eran una buena idea. Los adolescentes tardaron más tiempo que los adultos en responder, y sus respuestas activaron una región cerebral más limitada; parecían confiar en su capacidad para “razonar” una respuesta, mientras que los adultos parecían confiar en imágenes mentales automáticas y una respuesta visceral.

Otra razón por la que la adolescencia puede ser un momento vulnerable es que el cerebro adolescente es altamente impresionable y excitable porque tiene muchas sinapsis, y las sinapsis crecen al estar excitadas y encendidas. Eso significa que las buenas experiencias dejan su huella mucho más rápidamente, pero también las malas experiencias. La investigación clínica muestra que el consumo excesivo de alcohol, el abuso de sustancias y el estrés tienden a tener un efecto más fuerte en los adolescentes que en los adultos. La adicción es en realidad una forma de plasticidad sináptica. Cuando un circuito de recompensa recibe una exposición repetida a un medicamento, ese circuito comienza a construir sinapsis más fuertes. Lamentablemente, el adolescente puede volverse más adicto que el adulto y tener más dificultades para deshacerse de esa adicción más tarde.

Los padres y maestros frustrados a menudo dicen: “¿Qué estaba pensando él? ¿Cómo podría este estudiante realmente inteligente hacer algo tan estúpido?” Bueno, en parte es porque las conexiones de los adolescentes con sus cortezas frontales aún están en construcción. Comprender la biología detrás de lo que puede ser un comportamiento frustrante podría hacernos un poco más pacientes. No es que los niños estén tratando de ser increíblemente molestos o imprudentes; simplemente no han desarrollado esa capacidad de toma de decisiones. Sin embargo, son lo suficientemente independientes como para poder meterse en situaciones muy precarias. Pueden conducir, pueden ir a lugares sin un adulto, por lo que están potencialmente en riesgo.

Esta combinación de sinapsis excitables y conexión lenta con sus centros de juicio en la corteza frontal, combinada con hormonas, hace que los adolescentes sean altamente emocionales. El área principal de nuestro cerebro que controla la emoción y el deseo sexual, el sistema límbico, está ubicado detrás del lóbulo frontal, por lo que crea conexiones fuertes antes que el lóbulo frontal. El umbral de los adolescentes para que se activen las emociones es bajo. Por ejemplo, los estudios han demostrado que si le muestra a las personas una serie de rostros con diferentes emociones en ellos, los cerebros de los niños y los adultos tienen una respuesta menos exagerada que los de los adolescentes. Y debido a que los adolescentes también carecen de la función de regulación de la emoción de una fuerte conexión del lóbulo frontal, las emociones pueden conducir el comportamiento más durante la adolescencia que en cualquier otro momento de la vida.

Si las emociones intensas y la falta de control de los impulsos son partes normales de ser un adolescente, ¿cómo pueden los educadores identificar a los adolescentes que realmente podrían tener problemas mentales o problemas emocionales?

Una cosa interesante que los educadores saben es que algunas enfermedades mentales, como la esquizofrenia, el trastorno bipolar y la depresión, tienden a florecer desde la adolescencia hasta mediados y finales de los 20 años. Sorprendentemente, en muchos casos necesitamos tener un cerebro lo suficientemente maduro como para “hacer” una enfermedad mental. Estos estados de ánimo y trastornos afectivos implican un funcionamiento anormal de los lóbulos frontales, y si los lóbulos frontales aún no están bien conectados al resto de su cerebro, es poco probable que manifieste una esquizofrenia parecida a la de un adulto. Es posible que tenga un gen o un rasgo que va a causar una de estas enfermedades, pero como niño, usted se ve completamente normal.

En lo que respecta a darse cuenta de que un niño tiene problemas, cada vez es más difícil con las redes sociales y el tipo de aislamiento social que Internet está creando en nuestras vidas. Incluso los niños normales pueden parecer bastante aislados socialmente. Los padres pueden no estar interactuando con sus hijos tanto como lo hicieron hace un par de décadas. Los niños regresan a casa de la escuela, cierran la puerta y permanecen en su habitación toda la noche. A menudo, los maestros pasan más tiempo con los niños que sus padres, así que creo que es posible que los maestros tengan que estar más atentos en estos días para detectar señales de advertencia.

Si hay una pérdida o ganancia de peso extremas, si el niño parece despeinado o si duerme demasiado en la escuela, si parece que están abusando de sustancias, todas estas son señales de advertencia de que estás tratando con algo más que un adolescente caprichoso que acaba de romper con su novia o novio.

La ansiedad y los trastornos relacionados como la anorexia, el trastorno obsesivo-compulsivo, el trastorno de pánico y otras fobias sociales prevalecen en esta ventana de edad. De hecho, informes recientes han identificado una epidemia de ansiedad en adolescentes. Debemos tomar nota si vemos que un adolescente se retira de las actividades diarias y se muestra reacio a participar en nuevas experiencias. O pueden ir en la dirección opuesta y tomar más riesgos, como la experimentación con drogas, como una forma de negar sus temores. También pueden experimentar síntomas físicos como dolores de cabeza, dolores de estómago, fatiga o hiperventilación.

¿Cuáles son las fuentes probables de esa epidemia de ansiedad y cómo se manifiesta físicamente en el cerebro?

La vida de nuestros adolescentes es muy intensa en estos días. Yo culpo a Internet en parte por eso. Los medios sociales pueden ser una fuente de estrés que puede empujar a los jóvenes al límite. También culpo a nuestra cultura hipercompetitiva, en la cual a los padres se les hace creer que están siendo negligentes si no tienen a su hijo en varias actividades después de la escuela y en clases de desarrollo de talento al final del día, sin reconocer que los niños necesitan algo de tiempo libre.

Creo que la privación del sueño juega un papel. El sueño es crucial para la salud mental, especialmente para los adolescentes, cuyos cerebros son tan activos. Los relojes biológicos de los adolescentes están diseñados para quedarse dormidos tarde y levantarse tarde. Por un lado, la melatonina, una hormona necesaria para inducir el sueño, se libera dos horas después en adolescentes promedio que en adultos promedio, por lo que ni siquiera tienen sueño hasta alrededor de la medianoche. Cuando los despertamos a las 6:00 a.m., es como despertar a un adulto a las 3:00 o 4:00 de la mañana. Eso no es bueno para aprender, y ciertamente no lo es para la ansiedad y el estrés.

Los estudios han demostrado que el estrés durante la adolescencia puede tener efectos duraderos. Aunque un adolescente puede ser adulto, su cerebro todavía no es adulto. Todavía se está construyendo a sí mismo. Cada día, está construyendo algo. Entonces, ya sea que se trate del hábito de fumar marihuana crónico, el consumo excesivo de alcohol o el estrés, cualquier experiencia negativa puede detener el desarrollo del cerebro. Y nunca podrás recuperar esa oportunidad de desarrollo. Es por eso que este es un momento tan sensible.

¿Puede darles a los adolescentes la información sobre lo que está pasando con sus cerebros para ayudarlos a lidiar con estas emociones y el estrés? ¿Qué papel pueden jugar las escuelas en darles esa información?

Esta generación de jóvenes en realidad tiene bastante respeto por los datos y la información. Crecieron en la era de la información y se basan en los datos. Así que creo que puedes darles poder dándoles hechos.

También están fascinados consigo mismos en este punto. Y deberían serlo. La adolescencia es un momento para descubrir tu identidad y quién vas a ser por el resto de tu vida. Están muy interesados en saber por qué hacen las cosas que hacen, y a menudo están tan confundidos como los adultos.

Para ellos es un alivio saber que hay una biología detrás de su comportamiento. Y ciertamente viene como un alivio para padres y maestros. Una y otra vez, cuando haya presentado esta información, los padres y los maestros dirán: “¡Oh, entonces es por eso! Realmente no puedo hacer mucho al respecto, pero ayuda saber por qué este adolescente está actuando de esta manera”. Las personas no deberían estar maltratadas por no saber mucho sobre cómo funciona el cerebro adolescente; Gran parte de esta investigación tiene sólo cinco años. Necesita salir de los diarios de la torre de marfil y entrar en la vida de las personas.

Desearía que cada adolescente tuviera que tomar un curso sobre cómo funciona su cerebro para poder entender que están construyendo su cerebro por lo que hacen todos los días. Un descubrimiento en el campo, por ejemplo, es que su coeficiente intelectual puede cambiar durante su adolescencia. Todos pensamos que IQ era una propiedad innata, que podrías descubrir cuál es tu IQ en la escuela primaria con exámenes, y ese es el IQ con el que te quedas. Bueno, gran sorpresa, no. En un tercio de las personas, el coeficiente intelectual se mantiene igual, pero en un tercio sube, y en un tercio baja. Es posible que muchos jóvenes no empiecen a parecer eruditos, pero durante la adolescencia podrían convertirse en eruditos. Eso no solo es muy importante para que los educadores lo sepan, sino que también es una información poderosa para que los niños la tengan.

Ser educado sobre el cerebro permitiría a los adolescentes comprender algunos de sus comportamientos y darse cuenta de que existe la oportunidad de continuar cambiando de una manera positiva. Incluso si un adolescente hace algo como robar en una tienda, eso no significa que esa es la persona en la que están destinados a convertirse. No necesitan encasillarse ellos mismos; Podrían ser personas totalmente diferentes en otros seis años. Ese es un mensaje esperanzador para los adolescentes.

Frances E. Jensen, MD, es profesora y directora del Departamento de Neurología de la Escuela de Medicina Perelman de la Universidad de Pennsylvania. Es autora de The Teenage Brain: Guía de supervivencia de un neurocientífico para criar adolescentes y adultos jóvenes (HarperCollins, 2015). Deborah Perkins-Gough es editora senior de Liderazgo Educativo.

Fuente:

http://www.ascd.org/publications/educational-leadership/oct15/vol73/num02/Secrets-of-the-Teenage-Brain@-A-Conversation-with-Frances-E.-Jensen.aspx

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Secrets of the Teenage Brain:

During the teenage years, our brains are both more powerful and more vulnerable than at any other time of our lives. They’re powerful because teenagers and children have more synapses—connections between brain cells—than adults do. So teenagers are able to learn much more efficiently than adults, with less effort. That creates a huge opportunity—an optimal time window when teenagers can grow their cognitive strengths and work on their weaknesses.

As human beings, we start off with an excess of synapses, so as we get older, our brain prunes away the connections that we don’t use. At the same time, as we have experiences, learn new information, or work on motor tasks, we strengthen the connections that we do use. That pruning and building process, called synaptic plasticity, is much more vigorous in teenagers than in adults.

I can see why teenage brains are powerful; why are they vulnerable?

In the last decade, we’ve learned more about one important area of vulnerability through functional magnetic resonance imaging, or fMRI. This technology enables us to look at the brain in real time and observe what regions light up during specific thoughts or actions.

We know that different regions of teenagers’ brains haven’t yet built strong connections from side to side and from back to front. The different regions of the brain connect through axons, and for a signal to travel from one region of the brain to another is actually a very long trip compared to the distance a signal travels from one adjacent brain cell to another.

Through functional MRI, we can see whether brain regions activate one another when teens engage in specific cognitive tasks—in other words, whether regions that “fire” together are “wired” together. A major study by the National Institutes of Health observed this activation in people through age 21 and found that the brain builds connectivity from the back to the front as we get older. The last region to build strong connectivity is the frontal lobe, and that isn’t completed until early adulthood.

And what does the frontal lobe do? It’s our seat of executive function, judgment, empathy, insight, and impulse control. One of the interesting challenges teenagers have is that they aren’t able to access their frontal lobe for instant decision making the way that adults can. They have a frontal lobe—they use it when they take their SAT and in their physics class. But they can’t necessarily access it when they’re driving through an intersection and need to make a split-second decision to step on the brake, or when they need to decide whether to follow their impulse to click on that highly disturbing video online, or when they face a choice of whether to try that drug because their friends are telling them to.

Many studies have demonstrated the difficulty teenagers experience in accessing the frontal lobe. For example, researchers at Dartmouth College asked adolescents and adults to respond to questions about whether certain activities (such as swimming with sharks, setting your hair on fire, or jumping off the roof) were a good idea. The adolescents took more time than the adults to respond, and their responses activated a more limited brain region; they appeared to rely on their ability to “reason” an answer, whereas the adults seemed to rely on automatic mental images and a visceral response.

Another reason adolescence can be a vulnerable time is that the teenage brain is highly impressionable and excitable because it has so many synapses, and synapses grow by being excited and turned on. That means that good experiences leave their mark much more quickly—but so do bad experiences. The clinical research shows that binge drinking, substance abuse, and stress all tend to have a stronger effect on teenagers than on adults. Addiction is actually a form of synaptic plasticity. When a reward circuit gets repeated exposure to a drug, that circuit starts to build stronger synapses. So sadly, the teenager can become more strongly addicted than the adult and have a much harder time shedding that addiction later.

Frustrated parents and teachers often say, “What was he thinking? How could this really smart student do something so stupid?” Well, it’s partly because teenagers’ connections to their frontal cortices are still under construction. Understanding the biology behind what can be frustrating behavior might make us a little bit more patient. It’s not that kids are trying to be incredibly annoying or reckless; they just haven’t developed that decision-making capacity. Yet they’re independent enough to be able to get themselves into very precarious situations. They can drive, they can go places without an adult—so they’re potentially at risk.

This combination of excitable synapses and sluggish connection to their judgment centers in the frontal cortex, combined with hormones, makes adolescents highly emotional. The main area of our brain controlling emotion and sexual desire, the limbic system, is located behind the frontal lobe, so it builds strong connections earlier than the frontal lobe does. Teenagers’ threshold for emotions being activated is low. For example, studies have shown that if you show people a series of faces with different emotions on them, the brains of children and adults have a less hyped-up response than those of adolescents. And because teenagers also lack the emotion-regulating function of a strong frontal-lobe connection, emotions are potentially going to drive behavior more during the teen years than at any other time in life.

If heightened emotion and lack of impulse control are normal parts of being an adolescent, how can educators identify adolescents who might actually be having serious mental issues or emotional problems?

An interesting thing for educators to know is that some mental illnesses, like schizophrenia, bipolar disorder, and depression, tend to blossom in the mid to late teens and early 20s. Surprisingly, in many cases we need to have a mature enough brain to “do” mental illness. These mood and affective disorders involve abnormal functioning of the frontal lobes, and if the frontal lobes aren’t strongly hooked up to the rest of your brain yet, you’re unlikely to manifest adultlike schizophrenia. You may have a gene or a trait that is going to cause one of these diseases, but as a child you appear completely normal.

As far as realizing that a kid is having trouble, that’s becoming increasingly hard with social networking and the sort of social isolation that the Internet is creating in our lives. Even normal kids may appear to be quite socially isolated. Parents may not be interacting with their children as much as they did a couple of decades ago. The kids are coming home from school, closing the door, and staying in their room all night. Often, teachers spend more time with the kids than their parents do, so I think that teachers may need to be more vigilant these days for warning signs.

If there’s an extreme loss or gain of weight, if the child appears disheveled or is suddenly sleeping a lot in school, if they appear to be abusing substances, these are all warning signs that you’re dealing with something more than just a moody teenager who’s just broken up with his or her girlfriend or boyfriend.

Anxiety and related disorders like anorexia, obsessive-compulsive disorder, panic disorder, and other social phobias are prevalent in this age window. In fact, recent reports have identified an epidemic of anxiety in teens. We should take note if we see a teenage withdraw from daily activities and become hesitant to engage in new experiences. Or they may go in the opposite direction and engage in more risk taking, such as drug experimentation, as a way to deny their fears. They may also experience physical symptoms like headaches, stomachaches, fatigue, or hyperventilation.

What are the likely sources of that epidemic of anxiety, and how does it physically manifest itself in the brain?

Our teenagers’ lives are very intense these days. I blame the Internet partly for that. Social media can be a source of stress that can push young people over the edge. I also blame our hypercompetitive culture, in which parents are made to believe they’re being neglectful if they don’t have their child in several after-school activities and talent-building classes at the end of the day, not recognizing that kids need some down time.

I think sleep deprivation plays a role. Sleep is crucial to mental health—especially for teens, whose brains are so active. Teenagers’ biological clocks are typically geared to fall asleep late and get up late. For one thing, melatonin, a hormone needed to induce sleep, is released two hours later in average teenagers than in average adults, so they don’t even get sleepy until around midnight. When we wake them up at 6:00 a.m., it’s like waking an adult up at 3:00 or 4:00 in the morning. That’s not great for learning, and it’s certainly not great for anxiety and stress.

Studies have shown that stress during the teenage years can have long-lasting effects. Even though a teen may be adult-size, his or her brain is not adult yet. It’s still building itself. Every day, it’s building something. So whether it’s chronic pot smoking, binge-drinking episodes, or stress, any negative experiences can stall brain development. And you can’t ever get that development opportunity back. That’s why this is such a sensitive time.

Can giving adolescents the facts about what’s going on with their brains help them deal with these emotions and stress? What role can schools play in giving them that information?

This generation of young people actually has a fair amount of respect for data and information. They grew up in the information age, and they’re data-driven. So I believe that you can give them power by giving them facts.

They are also fascinated with themselves at this point. And they should be. Adolescence is a time for figuring out your identity and who you’re going to be for the rest of your life. They’re very interested in why they do the things they do—and they’re often just as puzzled as the adults are.

It comes as a relief to them to know that there’s biology behind their behavior. And it certainly comes as a relief to parents and teachers. Over and over, when I’ve presented this information, parents and teachers will say, “Oh, so that’s why! I can’t really do much about it, but it helps to know why this teenager is acting this way.” People shouldn’t be beating themselves up that they didn’t know much about how the teenage brain works; a lot of this research is only five years old. It needs to get out of the ivory-tower journals and into people’s lives.

I wish that every teenager had to take a course on how their brain works so that they would understand that they’re building their brain by what they do every day. One discovery in the field, for instance, is that your IQ can change during your teen years. We all thought that IQ was an innate property—that you could discover what your IQ is in grade school with tests, and that’s the IQ you’re stuck with. Well, big surprise—no. In a third of people the IQ stays the same, but in a third it goes up, and in a third it goes down. A lot of young people may not start off looking like scholars, but during the teen years they might actually turn into scholars. That’s not only hugely important for educators to know, but it’s also a powerful piece of information for kids to have.

Being educated about the brain would allow teenagers to understand some of their behaviors and to realize that there’s an opportunity to continue to change in a positive way. Even if a teenager does something like shoplifting, that doesn’t mean that that’s who they’re fated to become. They don’t need to pigeonhole themselves; they could be totally different people in another six years. That’s a hopeful message for teenagers.

Frances E. Jensen, MD, is professor and chair of the Department of Neurology at the Perelman School of Medicine, University of Pennsylvania. She is the author of The Teenage Brain: A Neuroscientist’s Survival Guide to Raising Adolescents and Young Adults (HarperCollins, 2015). Deborah Perkins-Gough is senior editor of Educational Leadership.

http://www.ascd.org/publications/educational-leadership/oct15/vol73/num02/Secrets-of-the-Teenage-Brain@-A-Conversation-with-Frances-E.-Jensen.aspx